La doble vida del fotógrafo de Martin Luther King

Ernest Withers en el motel donde Luther King fue asesinado.

Ernest Withers en el motel donde Luther King fue asesinado.GETTY

ROBERTO ARNAZ /LOS ÁNGELES 19/09/2010

Un minuto después de las seis de la tarde del 4 de abril de 1968, una bala atravesó la garganta de Martín Luther King dejándolo herido de muerte en el suelo del balcón de su habitación en el motel Lorraine de Memphis (Tennesse). Justo en el mismo lugar donde sólo unos segundos antes el fotógrafo Ernest Withers, su mano derecha, le inmortalizó por última vez con vida en unas fotos que se convirtieron en historia. Withers acompañó al líder negro que defendió la igualdad y los derechos civiles en todas sus apariciones públicas. Su objetivo recogió el célebre discurso Yo tengo un sueño frente al monumento a Lincoln durante la gigantesca marcha sobre Washington en 1963. También fue testigo del Premio Nobel de la Paz, concedido a Luther King un año después. Sin embargo, cuatro décadas después de la muerte del activista de Atlanta, un despiste de la Oficina Federal de Investigaciones (FBI) ha permitido descubrir que Withers aprovechó su privilegiada posición para vender información a las autoridades sobre las actividades del movimiento negro estadounidense de los sesenta.

Un artículo aparecido en el periódico de Memphis The Commercial Appeal, ha acabado con la fama y el reconocimiento público del que gozaba el conocido como el primer fotógrafo de derechos civiles, fallecido en 2007 a los 85 años. En una investigación que ha durado más de dos años, el periodista Marc Perrusuia tuvo acceso a varios archivos secretos del FBI, entre ellos uno de 369 páginas que revelaba que el nombre de Whiters estaba inscrito en el libro de pagos de la agencia federal.

El fotógrafo, que también retrató el viaje de Luther King en el primer autobús no segregado en Montgomery, Alabama, facilitaba los detalles sobre la preparación de las marchas, la vida personal y los viajes del líder del movimiento en defensa de los derechos civiles a cambio de cantidades de dinero que aún no han trascendido. De hecho, según Perrusuia, incluso existe un informe realizado por Withers el 10 de abril de 1968, seis días después de la muerte de Luther King, en el que describe lo que sucedió en el funeral del líder negro y los días posteriores a su asesinato.

Sus contactos en la oficina del FBI Memphis eran los agentes Howell Love y William Lawrence, con quienes mantuvo varias reuniones y conversaciones telefónicas siempre escudado en su nombre en código, ME 338-R. La agencia federal, entonces dirigida por J. Edgar Hoover, estaba más que satisfecha con la labor de Withers, al que los documentos describen como “el informante racial más experimentado en todas las actividades claves de la comunidad negra”.

Una historia de traiciones

Los activistas de color aún con vida no se pueden creer que la sombra de Martín Luther King, el hombre con el que compartían sus secretos, les vendiera. El historiador y ex asesor del FBI Athan Theoharis calificó el descubrimiento como “una increíble traición”, mientras que el reverendo James Lawson, que trabajó codo con codo junto a Luther King en Nashville (Tennesse), reconoce que “Ernie abusó de nuestra amistad”.

Las revelaciones sobre la doble vida de Withers no han sentado nada bien a sus descendientes, que preparan la apertura de un museo en Memphis con el legado fotográfico que dejó su padre a lo largo de sus más de 60 años de profesión. Rosalind Withers, hija menor del artista, asegura que defenderá el nombre de su padre de unas acusaciones que, según ella, “se basan en un número del que no existen pruebas que le identificara”. La familia ha negado siempre tener conocimiento alguno de la relación de Withers con la agencia federal y lamenta que se haga “una acusación tan fuerte sin que él esté aquí para poder defenderse”.

© Diario Público.

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  1. Muchas gracias por el artículo, es muy interesante. Un salduo 😉

    • Estimada Reina, gracias a ti por tu visita.
      Espero que alguien que denota semejante sensibilidad y buen trabajo tanto en su blog como en su página web REINATORESANO se deje caer más veces por aquí.
      En el Asteroide hay un especial interés por la fotografía, especialmente el fotoperiodismo, por lo que no dudes de que encontrarás cosas ahora y en el futuro.
      Antes de la mudanza en el Asteroide se publicaron :
      Fotografía en el Hemeroblog
      Ya en el se han ublicado:
      Fotografía en el Asteroide
      Puede que alguno de ellos te interese, y en lo que a mi respecta, no dudes en hacer uso de lo que necesites si así lo crees oportuno.
      Un abrazo.

      • Muchisimas gracias por tu comentario, Joselu. He estado echando un ojo rápido a los enlaces que me has dado y definitivamente este blog es una mina! Te voy a hacer caso y te voy a robar más de un artículo 😉

        Gracias de nuevo y un saludo 🙂

      • Hola Reina. Sin que sirva de precedente y en agradecimiento al tuyo, te adelanto que de aquí a final de més visitarán el Asteroide 222 –que te puedan interesar- : Capa, Taro y Seymour, Dennis Hopper y Juan Ramón Yuste.
        Más adelante: Hans-Peter Feldmann y Mario Testino.
        Ve comprando un traje de astronauta. Te va a hacer falta. 😎
        Un abrazo, amiga.

  2. Impaciente me hallo 🙂 Por cierto, no me llames reina que me hace sentir vieja :p

    • Mis más sinceras disculpas, Sottoacqua. Interpreté mal cual era tu nombre. No era una licencia. Un abrazo.

      • Jajaja, no te preocupes, es sólo mi apellido, por eso me suena a Sra o Srta.

        Ala, buenas noches 🙂

  3. En sus “Máximas”, François de la Rochefoucauld sentencia: “Más traiciones se cometen por debilidad que por un propósito firme de hacer traición”. Y solo así se explica uno cómo Ernest Withers es capaz de abusar de la amistad del gran defensor de los derechos civiles y Premio Nóbel Martín Luther King y poniendo al tanto de todos sus movimientos y actividades al FBI de la época.
    ¿En qué pensaba este hombre mientras esperaba a que, bajo la luz roja del cuarto oscuro, apareciesen los rostros de los mensajeros de la paz y la igualdad?.
    Nos desayunábamos con la noticia de que fueron los propios hombres de Mono Jojoy, máximo líder de las FARC quienes facilitaron la colocación de un señalizador vía GPS en sus botas para que fuera eliminado…
    ¿puede un hombre débil vivir adaptado a esta esquizofrenia?…..
    Queda patente que el sueño de recibir 30 monedas de oro cura cualquier debilidad y hace de los hombres fieras.

  4. YO no creo que fuera sólo por dinero. Alguien que sea buena persona puede estar tentado, podría incluso hacerlo una o dos veces pero no podría mirar a la cara a su amigo de nuevo y hacer como si nada hubiera pasado. Yo creo que se debe a la falta de escrúpulos. Probablemente él negoció para que fueran 30 monedas y no 15…

    • Cuando se es debil, se cede a la tentación y cuando no se tienen escrupulos se negocia la traición, Sottoacqua.
      Creo que es esto último lo que descoloca a todos, incluidos los familiares de Ernest Withers….
      Vayamos un poco más lejos:
      ¿Qué credibilidad podemos dar los documentos que se citan en el árticulo de una agencia federal, entonces dirigida por J. Edgar Hoover?…
      ¿las mismas que a los informes presentados contra Julian Assange, el director de Wikileaks, por acoso sexual hoy en día?…
      Una abrazo y gracias por tus comentarios.

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